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好风凭借力,送我上青云:知识产权助力中小企业腾飞

2021年世界知识产权日(每年4月26日)的主题是“知识产权和中小企业:把创意推向市场”。世界知识产权组织(WIPO)总干事邓鸿森在世界知识产权日的致辞中指出,中小企业占世界上所有公司的90%,占全球就业的70%。根据国家知识产权局局长申长雨在4月19日博鳌亚洲论坛发表的主旨演讲,目前中国4000多万家企业中,55%以上的中小企业提供了80%以上的就业岗位,特别是科技型中小企业,是创新创造的重要源泉,贡献了70%以上的技术创新。

遗憾的是,根据WIPO总干事邓鸿森,“很多中小企业仍然缺乏知识产权方面的知识,不了解知识产权可以如何帮助它们把创意转化成产品和服务,知识产权如何可以成为强大的工具,不仅帮它们幸存下来,而且帮助它们竞争和发展。”因此,一些基础性的知识产权知识在中小企业成立之初就必须要了解并善加运用。

一、知识产权的重要性

知识产权意味着企业更高质量的产品或者服务,企业更强的竞争力––更强的议价能力和更大的市场份额。如果没有知识产权保护,竞争对手不需要付出研发、宣传推广等费用即可任意使用企业的先进技术,搭企业品牌的便车,反而使为此付出很多人力物力的企业处于不利地位。如果没有知识产权保护,企业很容成为竞争对手利用知识产权攻击的对象,在与竞争对手的谈判中也将处于极其被动的地位。

知识产权是企业上市(IPO)甚至在平台上销售产品或者服务的前提条件,其本身就是对企业产品或者服务质量的背书,体现了企业文化、品牌定位、社会责任以及企业的发展前景。此外,知识产权是一种财产,可以进行交易,例如许可他人使用或者转让,从而直接为企业赚取财富。

所以,知识产权的重要性无论如何描述都不过分。面对资本充足的大型竞争对手,知识产权更是必不可少的竞争利器。

因此,很多多边或者双边的贸易协定,例如近期签署的《区域全面经济伙伴关系协定》(RCEP)、《中欧全面投资协定》等,均包含了与知识产权有关的规定或者承诺,更何论专门就知识产权保护作出规定的诸多公约、条约、协定等。

二、知识产权的种类

知识产权的种类很多。我国《民法典》第123条规定了知识产权作为一种专有权利,其保护对象包括了作品,发明、实用新型、外观设计,商标,地理标志,商业秘密,集成电路布图设计,植物新品种,以及法律规定的其他客体。

专利特别是发明专利保护的是一种技术方案,建立于企业的创新能力之上,体现了众多实体企业的核心竞争力。商标就如一个人的名字一样,用来将本企业的产品或者服务与竞争对手的产品或者服务区别开,体现了企业的品牌定位,是所有企业都必不可少的。一些企业例如游戏开发公司、软件公司、图书出版公司等,他们的核心产品或者服务则可能需要通过著作权来保护。当然,如果一些技术信息和经营信息一旦披露就很难控制,例如很容易被竞争对手抄袭而维权又特别困难的话,则权利人可以考虑通过商业秘密加以保护。

企业的产品或者服务不同,所产生的知识财产也不同。权利人需要根据自己的产品或者服务的特点,市场竞争的情况,企业发展方向等等很多因素来确定自己的知识产权保护策略。只有适合企业自身发展,兼顾短期利益和长远发展的知识产权保护策略才是最优的。

三、知识产权保护中的时间问题

时间对于企业制定知识产权保护策略也是一个至关重要的问题,例如什么时间去申请专利或者申请商标注册,多长时间才能够获得权利,知识产权的保护期限是否与产品或者服务的生命周期匹配等。因为不同类型的知识产权获得保护的时间点不同,所提供的保护期限也不同,所以这些时间上的考虑同样影响着企业申请知识产权的决策。

企业名称在市场监督管理部门进行登记时即已确定。企业采用的商标与企业名称往往有关,即使没有直接关系,通常也需要在产品或者服务投入市场前即确定,这样才能通过不断的使用建立品牌效应,在客户群中留下良好的口碑。考虑到商标注册需要一段时间,所以企业在成立之初即应当尽快申请商标注册。不管对于提供产品还是服务的企业,商标都同样重要。而对于一些特别依赖于品牌效应的企业,例如服装、奢侈品等企业来说,商标的重要性更加突出。商标可以通过续展而获得永久保护。

对于众多实体企业,专利则往往是企业立足的基石,甚至很多企业是围绕专利技术融资后建立起来的。但是,专利的获权周期很长,通常需要3年左右的时间,且采取“先申请制”,所以对于一些核心技术,权利人需要在该技术构思完成后立即申请专利。申请专利的形式不限于发明,我国提供了三种类型的专利,发明、实用新型和外观设计。对于一些希望尽早获权的技术来说,企业甚至可以同时申请发明专利与实用新型专利,后者授权的速度比发明要快很多,但是保护期限只有10年,比专利的20年保护期限要短很多。

对于游戏、软件等作品而言,虽然从作品完成之时或者作品首次发表时著作权法即提供保护,但是为了厘清权利归属,方便今后行使权利,建议必要时在相关版权保护部门进行登记。

需要注意的是,知识产权不同于产品或者服务。在研发过程中会不断地产生技术创新,带来阶段性的成果。企业应当评估不同阶段形成的技术成果的价值,进而决定是否提交专利申请,绝不能留待产品或者服务进入市场前再决定是否申请专利或者仅仅对拟进入市场的产品或者服务申请专利。在一件产品或服务上可以从不同的角度申请诸多专利,为不同阶段形成的技术成果申请专利。

对于商标而言,随着产品或者服务种类的拓展,企业必然要考虑采取单一品牌策略还是多品牌策略。如果准备采用多品牌策略,那么在产品或者服务研发出来之前就需要及时申请商标。即使采取单一品牌策略,也应当注意到企业的商标会随着时代的变化、企业品牌定位的调整而改变,甚至重新设计。因此,对于变化了的商标也必须尽早申请商标注册。

四、费用控制

对于中小企业来说,如何节省开支是不得不考虑的问题。在知识产权上的投入很多时候不能马上见到效果,这很容易导致企业在决定将资金投入到知识产权保护时踌躇不前。

然而,知识产权对企业的贡献并不全是显性的。企业今天的稳定运行说不定就有企业在知识产权保护上的投入在发挥作用。如果企业建立了相对严密的知识产权保护体系,那么竞争对手在面对该企业的时候必然会加倍小心,不敢轻率地通过市场之外的手段例如行政投诉、侵权诉讼等来与该企业争夺市场份额,投资主体也会将知识产权计算在企业的资产之内,更愿意相信该企业具有稳定的发展前景而增加投资,消费者也更愿意为企业产品或者服务的溢价而付费,因为他们会因为企业在知识产权上的投资而认为企业的产品或者服务的质量更值得信任,更能体现消费者的品味与气质。

为了节省费用,企业可以充分利用不同类型知识产权的特点,制定全面的知识产权布局和保护策略。例如根据产品或者服务的生命周期,选择申请发明专利或者实用新型专利,根据技术与产品或者服务的联系以及企业的长远规划等将技术分为不同的层级,将核心技术确定为必须申请发明专利的技术,其他一些技术则可以根据企业的经营状况来决定是否申请专利或者申请实用新型专利,将申请专利的时间点与研发进度、产品进入市场的进度结合起来,避免一次集中申请专利而占用过多的流动资金等。

此外,通过知识产权的运营,可以将企业拥有的知识产权转化为资金。例如对于部分知识产权,企业可以通过许可、转让、抵押等来获得资金,从而反哺企业的研发,减轻企业在知识产权保护上的压力。

知识产权是企业的生命线,它决定了企业能否走得更稳、走得更远。一个企业的成功当然取决于多方面的因素,知识产权也不是万能的,但是如果企业没有知识产权保护的意识和布局,则是万万不能的。中小企业要发展壮大,必然离不开知识产权保驾护航!